老化悖论:变老不意味着无止境的衰退和下降

潘宁心理咨询师

俗话说,人越老越不中用。这句话仿佛给我们一个暗示,“变老就意味着各方面能力都下降了”。确实,已有研究表明,随着年龄的增长,人的身体健康、心理机能和认知能力都有一定程度的退化。

可是变老以后,我们真的在各方面都不如年轻时候的自己了吗?

答案是不对。

研究发现,老年人比年轻人有更少的消极情绪,对于当前生活的满意度更高。研究者也发现了老年人有更低的抑郁危险。这都表明老年人的情绪能力和心理健康状态并不是呈现下降趋势,甚至相比年轻人具有优势。

这种情绪体验上的提升与老年人在认知能力、身体健康等方面的下降形成了矛盾,心理学家将这个现象称为“老化悖论”(paradox of aging)。

这一现象貌似出乎我们的预料。

我们通常会认为,身强力壮、有足够的精力和能力来完成特定任务会给我们带来幸福感。

那么为什么能力下降的老年人却这么乐呵呢?

对这个问题的解释,心理学家们提出了著名的社会情绪选择理论。它认为人有两种社会目标,分别是未来定位的目标和现实定位的目标。

当未来的时间被评估为有限时,人就不再关注未来,而将注意力转向现实定位的目标,追求现实的体验,通常是情绪体验。

老化悖论:变老不意味着无止境的衰退和下降

所以,对于能够感知到时日无多的老年人,情绪管理就是他们生活中的核心事件。

相比于年轻人在时刻操心自己的前途,老年人每天更关注自己高不高兴。

老化悖论:变老不意味着无止境的衰退和下降

老化悖论:变老不意味着无止境的衰退和下降

老年人在情绪上相对优势也会带来认知上的部分“提高”。

研究者发现,老年人在记忆和注意的领域会出现“积极效应”——老年人对于积极信息的加工维持得较好。相比于注意和记忆消极的信息,老人们在关注积极信息时更不容易分心、记得更牢。

“老化悖论”启示我们,变老不意味着无止境的衰退和下降,也有更多的愉悦和快乐。

参考资料:

[1] 申继亮,陈勃,王大华. (2000). 成人基本认知能力的发展状况研究. 心理学报, 32, 54–58.

[2] 伍麟,邢小莉. (2009). 注意与记忆中的“积极效应”——“老化悖论”与社会情绪选择理论的视角. 心理科学进展, 17(02), 362-369.

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